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Trois momies précolombiennes restituées par un musée suisse en Bolivie


En plein mouvement en faveur de la restitution d’œuvres ou d’objets à leur pays d’origine, la Suisse a restitué à la Bolivie, lundi 20 novembre, trois momies précolombiennes conservées au Musée d’ethnographie de Genève (MEG).

France Télévisions – Culture Edito

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Cette photographie, prise le 10 mai 2023 et publiée le 20 novembre 2023, montre la préparation du transport de l'un des trois corps humains momifiés de la période précolombienne, envoyés de Suisse vers la Bolivie, pays propriétaire.  (JOHNATHAN WATTS / MUSÉE D'ETHNOGRAPHIE DE GENÈVE / AFP)

Lors d’une cérémonie, Carine Ayélé Durand, directrice du Musée d’ethnographie de Genève (MEG) en Suisse, a souligné que la ville était « un geste fort en termes d’éthique en restituant les restes humains à leurs bénéficiaires, comme cela avait déjà été fait en 2014 à la demande du peuple maori d’Aotearoa », nom maori de la Nouvelle-Zélande. Trois momies précolombiennes conservées au MEG ont été restituées en Bolivie lundi 20 novembre.

« Genève, ville de paix et de dialogue, siège des organisations internationales, doit donner l’exemple »» a ajouté un responsable de la ville, Sami Kanaan, avant de rendre les cartons contenant les momies à la ministre bolivienne des Cultures et de la Décolonisation, Sabina Orellana Cruz. « Ce qui est recherché ici au-delà de la restitution, c’est bien une réparation éthique », a noté le directeur du musée. C’est aussi au nom du« éthique » que les trois momies – deux adultes et un enfant – n’étaient pas visibles lors de la cérémonie.

Faciliter le « retour inconditionnel » des restes humains

Les journalistes n’ont pu voir que les grandes boîtes à l’intérieur desquelles avaient été placés les trois corps humains momifiés en position accroupie, avec leurs gaines en fibres végétales tressées. Ces caisses étaient ensuite insérées dans de grandes caisses en bois, sur lesquelles le consul bolivien en Suisse apposait un sceau afin qu’ils puissent voyager par « valise diplomatique » à bord d’un avion.

Cette photographie, prise le 10 mai 2023 et publiée le 20 novembre 2023, montre la préparation du transport de l'un des trois corps humains momifiés de la période précolombienne, envoyés de Suisse vers la Bolivie, pays propriétaire.  (JOHNATHAN WATTS / MUSÉE D'ETHNOGRAPHIE DE GENÈVE / AFP)

« Aujourd’hui, nous retrouvons nos racines« , a déclaré au ministre bolivien. « Pour nous, restitution est synonyme de décolonisation. Retrouver nos ancêtres est très important car nous sommes sur le chemin de la décolonisation », a-t-elle insisté, saluant les pays européens qui soutiennent la restitution d’objets ou de restes humains. Si certaines voix estiment au contraire que tout ce qui entre dans un musée doit y rester, le MEG s’est engagé ces dernières années à faciliter « le retour inconditionnel » les restes humains, les biens funéraires et les objets sacrés à leurs propriétaires légitimes. Elle a également décidé en 2022 de ne plus exposer d’objets constitués de restes humains, sauf accord de l’État ou de la collectivité concernée.

Trop souvent, « les restes humains conservés dans les musées sont légalement assimilés à des objets alors que les communautés exigent qu’un processus actif de réhumanisation soit engagé », a déploré le directeur du musée. Mais le MEG n’a jusqu’à présent reçu que trois demandes de restitution, a-t-elle précisé, soulignant la complexité du processus. C’est en décembre 2022 que les autorités boliviennes ont demandé le retour des momies après que le musée les ait informées de leur présence dans sa collection, dans le cadre d’un programme visant à « décoloniser les collections ».

Transfert effectué sans consentement

Selon le musée, les trois corps présentent les caractéristiques des coutumes funéraires précolombiennes, c’est-à-dire avant l’arrivée des envahisseurs espagnols, de la région de l’altiplano proche du lac Titicaca. Le ministre bolivien a précisé que les momies étaient des Pacajes d’origine Aymara, civilisation « qui fut établi de l’an 1100 à 1400 ». Les structures funéraires, appelées «Chullpas« , qui gardent ce type de momies, sont des structures en forme de tour et peuvent atteindre plusieurs mètres de hauteur. Ces tours funéraires ont attiré de nombreux pilleurs de tombes et collectionneurs qui extrayaient des restes humains à diverses fins.

Les corps momifiés ont été envoyés en 1893 depuis La Paz par Gustave Ferrière (1846-1916), consul d’Allemagne à La Paz, à la Société géographique de Genève, transfert effectué sans le consentement des propriétaires traditionnels ni autorisation formelle, selon la musée. Ils furent ensuite donnés en 1895 au Musée archéologique, avant d’être intégrés en 1901 à l’ancien musée ethnographique de Genève.

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