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Un énorme cratère de météore découvert sous la glace du Groenland beaucoup plus ancien qu’on ne le pensait


Le cratère Hiawatha a été exceptionnellement bien préservé malgré la glace glaciaire incroyablement efficace contre l’érosion. Son état a alimenté les rumeurs selon lesquelles la météorite aurait pu frapper il y a à peine 13 000 ans.

Cependant, le cratère, qui est l’un des plus grands du monde, est maintenant définitivement daté – et il est beaucoup, beaucoup plus ancien. En fait, il a percuté la Terre quelques millions d’années seulement après l’extinction des dinosaures, il y a environ 58 millions d’années.

« La datation du cratère a été un problème particulièrement difficile à résoudre, il est donc très satisfaisant que deux laboratoires au Danemark et en Suède, utilisant différentes méthodes de datation, soient arrivés à la même conclusion. En tant que tel, je suis convaincu que nous avons déterminé le cratère réel. âge, qui est beaucoup plus ancien que beaucoup de gens ne le pensaient autrefois », a déclaré Michael Storey, responsable de la géologie au Musée d’histoire naturelle du Danemark, dans un communiqué de presse.

Lorsque l’astéroïde a frappé, l’Arctique était recouvert d’une douce forêt tropicale avec des températures d’environ 68 degrés Fahrenheit (20 degrés Celsius). Les habitants locaux auraient inclus des crocodiles, des tortues et des animaux primitifs ressemblant à des hippopotames, a déclaré Storey, auteur d’un nouvel article sur le cratère publié dans la revue Science Advances.

Le cratère d’impact Hiawatha pourrait engloutir Washington DC et est plus grand qu’environ 90% des quelque 200 cratères d’impact précédemment connus sur Terre.

On ne sait pas encore si le météore qui a frappé le Groenland a perturbé le climat mondial de la même manière que l’astéroïde de 200 kilomètres de large qui a créé le cratère Chicxulub au Mexique – qui a condamné les dinosaures – l’a fait quelque 8 millions d’années plus tôt. Mais la météorite du Groenland aurait dévasté la vie végétale et animale dans la région immédiate.

Pour dater le glacier, les chercheurs ont collecté du sable et des roches dans les rivières coulant du glacier. Ces échantillons auraient été chauffés par l’impact du météore. Ils ont été datés à l’aide de techniques qui détectent la désintégration naturelle des radio-isotopes naturels à longue durée de vie contenus dans la roche.

Les cristaux du minéral zircon contenu dans la roche ont été datés à l’aide de la datation uranium-plomb. Les isotopes de l’uranium commencent à se désintégrer à mesure que le zircon se cristallise, se transformant en isotopes du plomb à un rythme constant et prévisible. La technique indiquait une date d’environ 58 millions d’années.

Les grains de sable ont été chauffés avec un laser et les chercheurs ont mesuré la libération de gaz argon, qui est produit à partir de la désintégration de l’isotope radioactif rare mais naturel du potassium, connu sous le nom de K-40.

« La demi-vie du K-40 est exceptionnellement longue (1 250 millions d’années), ce qui le rend idéal pour dater des événements géologiques profonds comme l’âge de l’astéroïde Hiawatha », a déclaré Storey.

La technique suggérait un laps de temps similaire pour l’impact du météore.

« C’est fantastique de connaître maintenant son âge. Nous avons travaillé dur pour trouver un moyen de dater le cratère depuis que nous l’avons découvert il y a sept ans », a déclaré le co-auteur Nicolaj Krog Larsen, professeur à l’Institut GLOBE de l’Université de Copenhague. , qui a découvert le cratère le premier.


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