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Un nouvel ICBM gigantesque sortira les missiles nucléaires américains de l’ère de la guerre froide mais ajoutera des risques pour le 21e siècle


FE WARREN AIR FORCE BASE, Wyo. (AP) — Les stations de contrôle des missiles balistiques intercontinentaux nucléaires américains ont une sorte de look rétro des années 1980, avec des panneaux informatiques vert écume de mer, un mauvais éclairage et de gros interrupteurs de commande, dont un critique qui dit : « lancement. »

Ces capsules souterraines sont sur le point d’être démolies et les silos de missiles qu’elles contrôlent seront entièrement remaniés. Un nouveau missile nucléaire arrive, un gigantesque ICBM appelé Sentinel. Il s’agit du plus grand changement culturel dans la partie terrestre de la mission de missile nucléaire de l’Armée de l’Air depuis 60 ans.

Mais des questions se posent quant à savoir si certains aspects des missiles Minuteman que le Sentinel remplacera datant de la guerre froide devraient être modifiés.

Rendre le missile lancé par silo plus moderne, avec un logiciel complexe et une connectivité du 21e siècle sur un vaste réseau, peut également signifier qu’il est plus vulnérable. Le Sentinel devra être bien protégé contre les cyberattaques, tandis que sa technologie devra faire face aux températures hivernales glaciales des États occidentaux où se trouvent les silos.

La refonte de Sentinel, d’un coût de 96 milliards de dollars, implique 450 silos répartis dans cinq États, leurs centres de contrôle, trois bases de missiles nucléaires et plusieurs autres installations d’essais. Le projet est si ambitieux qu’il a soulevé la question de savoir si l’Armée de l’Air peut tout réaliser en même temps.

Une refonte est nécessaire.

Les silos perdent de la puissance. Leurs pièces mécaniques massives vieilles de 60 ans tombent souvent en panne. Les équipages de l’armée de l’air les gardent à l’aide d’hélicoptères dont l’origine remonte à la guerre du Vietnam. Les commandants espèrent que la modernisation du Sentinel, ainsi que des camions, de l’équipement et des locaux d’habitation, contribuera à attirer et à retenir de jeunes militaires soucieux de la technologie, à qui l’on demande désormais chaque jour de trouver des moyens de faire fonctionner un système très ancien.

La modernisation nucléaire a été retardée pendant des années parce que les États-Unis ont reporté leurs dépenses en nouveaux missiles, bombardiers et sous-marins afin de soutenir les guerres post-11 septembre à l’étranger. Désormais, tout se modernise d’un coup. Le projet Sentinel est une étape d’une refonte plus vaste de 750 milliards de dollars à l’échelle de l’entreprise d’armes nucléaires, qui remplace presque tous les composants de la défense nucléaire américaine, y compris les nouveaux bombardiers furtifs, les sous-marins et les ICBM, dans le cadre du plus grand programme d’armes nucléaires du pays depuis le projet Manhattan.

Pour le Sentinel, les travaux en silo pourraient être entamés par l’entrepreneur principal Northrop Grumman dès 2025. C’est-à-dire 80 ans après que les États-Unis ont utilisé pour la dernière fois des armes nucléaires en guerre, les bombes larguées sur Hiroshima et Nagasaki au Japon, qui ont tué environ 100 000 personnes en un an. instantané et probablement des dizaines de milliers d’autres au fil du temps.

Pour le Pentagone, on s’attend à ce que le Sentinel moderne réponde aux menaces des systèmes de missiles chinois et russes en évolution rapide. Le Sentinel devrait rester en service jusqu’en 2075, c’est pourquoi les concepteurs adoptent une approche qui facilitera la mise à niveau avec les nouvelles technologies dans les années à venir. Mais ce n’est pas sans risque.

« Sentinel est un programme à forte intensité logicielle avec un calendrier compressé », a rapporté cet été le Government Accountability Office. « Le développement de logiciels présente un risque élevé en raison de son ampleur, de sa complexité et des exigences uniques de la mission de dissuasion nucléaire. »

Le secrétaire de l’Air Force, Frank Kendall, a reconnu les défis auxquels le programme est confronté.

« Cela fait longtemps que nous n’avons pas réalisé d’ICBM », a déclaré Kendall en novembre lors d’un événement du Center for New American Security à Washington. C’est « la chose la plus importante, à certains égards, que l’Armée de l’Air ait jamais entreprise ».

« Sentinel, je pense honnêtement, a un peu de mal », a-t-il déclaré.

NOUVELLES CONNEXIONS

Le plus grand changement culturel que Sentinel apportera est de loin la connectivité pour tous ceux qui sécurisent, entretiennent, exploitent et soutiennent le système. La refonte touche presque tout, y compris même de nouveaux équipements pour les chefs militaires qui cuisinent pour les équipes de missiles. Les changements pourraient améliorer l’efficacité et la qualité de vie dans les bases, mais pourraient également créer des vulnérabilités auxquelles les missiles analogiques Minuteman n’ont jamais été confrontés.

Depuis que le premier Minuteman basé en silo s’est mis en alerte à la base aérienne de Malmstrom, dans le Montana, le 27 octobre 1962 – le jour où Cuba a abattu un avion espion U-2 au plus fort de la crise des missiles cubains – le missile a « parlé » à ses opérateurs à travers des milliers de kilomètres de câbles enfouis sous terre.

Ces câbles Hardened Intersite Cable Systems, ou HICS, transportent des messages du missile au missile, qui reçoit ces messages via une partie relativement nouvelle de la capsule – une console de contrôle de tir appelée REACT, pour Rapid Execution and Combat Targeting, qui a été installé au milieu des années 1990.

Il s’agit d’une boucle de communication fermée et très sécurisée qui entraîne ses propres maux de tête. Chaque fois que l’Air Force veut tester l’un des missiles, elle doit littéralement déterrer les câbles et les épisser, pour isoler le câblage de ce missile d’essai du reste. Après des décennies de tests, il existe désormais des centaines d’épissures dans ces boucles critiques.

Mais c’est aussi l’une des meilleures fonctionnalités du Minuteman. Il vous faudrait une pelle – et bien plus encore – pour tenter de pirater le système. Même lorsque les équipages de missiles mettent à jour les codes de ciblage, il s’agit d’un processus mécanique et manuel.

Minuteman est « une plate-forme très cyber-résiliente », a déclaré le colonel Charles Clegg, responsable du programme du système Sentinel.

Clegg a déclaré que la cybersécurité du logiciel Sentinel était l’un des principaux objectifs du programme, qui retient toute leur attention.

« Comme Minuteman, Sentinel fonctionnera toujours au sein d’un réseau fermé. Cependant, pour assurer une défense en profondeur, nous disposerons de mesures de sécurité supplémentaires à la frontière et à l’intérieur du réseau, permettant à notre système d’armes de fonctionner efficacement dans un environnement cybercontesté », a déclaré Clegg.

CHAMPS FRIGIDES

Ceux qui entretiennent le Minuteman III ont essayé au fil des années d’introduire de nouvelles technologies pour rendre la maintenance plus efficace, mais ils ont constaté que parfois l’ancienne méthode manuelle de suivi des choses – parfois littéralement avec un classeur et un stylo – est meilleure, en particulier par temps glacial. températures.

Les champs de missiles nucléaires sont situés au Colorado, au Montana, au Nebraska, au Dakota du Nord et au Wyoming. Ces missiles ont besoin d’entretien même en hiver, et les équipages passent des heures dehors dans des conditions de terrain inférieures à zéro,

« Un iPad ne survivra pas à un hiver dans le Montana » sur les sites de lancement, où les équipes de maintenance ont travaillé à l’extérieur à des températures de moins 20 degrés, voire de moins 40 degrés, a déclaré le sergent-chef en chef Virgil Castro, chef enrôlé du 741e escadron de maintenance de missiles. .

De plus, lorsque les équipes de maintenance de Malmstrom ont testé une technologie d’identification par radiofréquence, ou RFID – pensez à la façon dont les ports maritimes suivent les articles à l’intérieur des conteneurs de fret – cela a créé des vulnérabilités en matière de sécurité.

« Aujourd’hui, tout est connecté à l’Internet des objets. Et vous pourriez avoir une porte dérobée là-dedans que vous ne connaissez même pas », a déclaré le lieutenant-colonel Todd Yehle, commandant du 741e escadron de maintenance. « Avec les anciens systèmes analogiques, vous ne piratez pas ces systèmes. »

Cela signifie que même si la technologie peut automatiser l’ensemble du processus opérationnel, un aspect essentiel du lancement d’un missile restera le même. Si le jour vient où une autre arme nucléaire doit être tirée, ce seront encore des équipes de missiles qui valideront les ordres et activeront un lancement.

« C’est l’humain qui est dans la boucle », a déclaré le colonel Johnny Galbert, commandant de la 90e Escadre de missiles à FE Warren. « Je pense qu’en fin de compte, nous voulons compter sur nos aviateurs, nos jeunes officiers là-bas, pour prendre cette décision, pour être capables d’interpréter ce que le quartier général supérieur leur dit ou leur ordonne de faire. » ___

L’Associated Press reçoit le soutien de la Carnegie Corporation de New York et de l’Outrider Foundation pour sa couverture de la sécurité nucléaire. L’AP est seul responsable de tout le contenu.

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