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Une maman a choisi une école hors réseau pour se protéger du COVID. Personne n’a protégé son enfant du professeur


BATON ROUGE, Louisiane (AP) — Lorsque Raynesha Cummings a inscrit ses trois adolescents dans une école privée, elle espérait les protéger du COVID-19. C’était petit, sans fioritures – il n’y avait qu’un seul professeur et l’école ne servait pas de déjeuner – mais cela fonctionnait pour sa famille, du moins au début.

Son fils a obtenu son diplôme en mai, premier de sa promotion, dans l’espoir de fréquenter une école de métiers. Mais lorsqu’il a commencé à postuler, les écoles ont déclaré qu’elles ne reconnaîtraient pas son diplôme.

Puis, quelques semaines plus tard, Cummings dit avoir découvert que l’enseignant avait envoyé des SMS à sa fille de 16 ans pour lui offrir de l’argent pour des photos sexuellement explicites. L’enseignant a été arrêté et Cummings a appris qu’il avait déjà été accusé de viol sur un enfant.

Cummings ne le savait pas lorsque ses enfants ont commencé à la Second Chance Academy, mais l’école n’avait aucune accréditation, aucune approbation de l’État et personne ne supervisait l’enseignant avec lequel elle laissait ses enfants chaque jour.

« Si j’avais su cela, je ne paierais jamais mon argent pour qu’ils aillent là-bas », a déclaré Cummings. « J’ai vraiment l’impression d’avoir commis une grosse erreur. »

Second Chance appartient à une catégorie d’écoles hors réseau en Louisiane qui fonctionnent sans pratiquement aucune surveillance. Formellement connues sous le nom d’« écoles non publiques ne demandant pas l’approbation de l’État », la plupart sont des écoles à domicile qui s’adressent à une seule famille. Mais certaines, comme Second Chance, sont des écoles physiques comptant des dizaines d’élèves.

Aujourd’hui, l’école de l’avenue Renoir à Baton Rouge semble abandonnée, fermée peut-être définitivement après plusieurs démêlés avec la justice. Son seul enseignant fait face à des accusations d’inconduite sexuelle.

Mais le nombre d’enfants de Louisiane dans des écoles non agréées – bien loin des yeux de tout responsable gouvernemental susceptible de détecter les abus ou de vérifier si les enfants reçoivent une véritable éducation – monte en flèche. Les inscriptions dans ces écoles sont passées d’environ 11 600 élèves en 2017-2018 à plus de 21 000 au cours de l’année scolaire dernière, un exemple du désengagement à l’ère de la pandémie qui a vu des milliers d’élèves dans tout le pays quitter le système éducatif traditionnel.

Second Chance a ouvert ses portes en tant qu’école privée à la fin des années 1980, spécialisée dans le service aux étudiants expulsés des écoles publiques. Sa fondatrice, Brendia Ford, s’est heurtée à plusieurs reprises à des responsables publics. Un jour, elle a tenu des cours sur la pelouse pendant deux semaines lorsque le commissaire des incendies a coupé l’alimentation électrique de l’école, affirmant qu’elle était dans un état dangereux après l’ouragan Katrina.

En 1996, le fils de Ford, Corey Nash, a été arrêté pour avoir agressé sexuellement une élève de 12 ans dans le vestiaire de l’école. Il a finalement plaidé coupable de coups et blessures simples, une accusation réduite qui lui a permis de continuer à travailler auprès des enfants.

Le Conseil d’État de l’enseignement primaire et secondaire a révoqué l’autorisation accordée à l’école de délivrer des diplômes reconnus par l’État en 2000. Les inspecteurs d’État n’ont pu ni trouver les rapports de fréquentation ou de progrès, ni vérifier les inscriptions, selon les médias de l’époque.

Pourtant, elle est restée ouverte en tant qu’école non agréée. Tant que l’école ne recevait pas de financement public, elle pouvait fonctionner sans aucune réglementation autre que le code de prévention des incendies de l’État.

Le ministère de l’Éducation de la Louisiane recueille les noms et les numéros d’inscription de ces écoles, mais rien d’autre. Il prévient les parents sur son site Internet qu’il ne peut pas confirmer si ces organisations répondent même à la définition légale d’une école.

« Nous ne pouvons pas dire que ce sont de vraies écoles », a déclaré Laura Hawkins, une ancienne responsable du LDOE.

D’autres exemples d’écoles non agréées en Louisiane incluent la Springfield Preparatory Academy, qui, selon une enquête de l’AP, vendait des diplômes, et TM Landry, où une enquête du New York Times de 2018 a révélé que les relevés de notes avaient été falsifiés pour permettre aux étudiants d’entrer dans les écoles de l’Ivy League.

De nombreux collèges n’acceptent pas les diplômes d’écoles non agréées, car les étudiants doivent prouver qu’ils ont suivi un programme approuvé par l’État pour recevoir une aide financière fédérale, a déclaré Billy Clark, président du Delta College de Baton Rouge.

Interrogé sur les allégations contre Second Chance, un porte-parole du ministère de l’Éducation de Louisiane, Ted Beasley, a déclaré que, selon la loi, le ministère n’avait pas de contrôle sur les écoles non agréées.

Cummings n’était pas au courant de tout cela lorsqu’elle a commencé à chercher des alternatives aux écoles publiques d’East Baton Rouge. C’était le plus fort de la pandémie et Cummings pensait que ses enfants seraient plus en sécurité dans une école plus petite.

Son partenaire a fréquenté Second Chance dans les années 1990 et l’a recommandé. Cummings a inscrit ses filles jumelles et son fils aîné à l’automne 2020, en payant 375 $ par mois.

Nash était le seul enseignant de l’école, et souvent le seul adulte dans le bâtiment, où Cummings voyait généralement environ 25 adolescents. Le fils de Cummings a pris de l’avance si rapidement qu’elle dit qu’il a commencé à enseigner lui-même.

Pourtant, Cummings voyait des avantages à l’école.

« Il a pu laisser les enfants être ce qu’ils sont. Plutôt que, vous savez, de les suspendre pour des choses petites et mineures pour lesquelles les écoles publiques seront suspendues », a-t-elle déclaré.

Lorsque plusieurs écoles de métiers ont refusé de reconnaître son diplôme, Cummings s’est plaint auprès de Nash. Il a dit que certains collèges ont simplement des règles différentes.

L’avocat de Nash, Dele Adebamiji, a déclaré qu’il ne pouvait pas commenter tant qu’un procès est en cours contre son client. Les tentatives pour joindre Marlin Ford, répertorié dans les registres de l’État comme le chef de l’école, ont échoué.

Après que Cummings ait publié sur les réseaux sociaux que son fils était major de promotion, des connaissances ont commencé à partager des rumeurs sur des abus à Second Chance. Elle a vérifié le téléphone de sa fille et a découvert que Nash lui avait offert de l’argent pour des photos de nu et lui avait demandé de la laisser la toucher.

Furieuse, Cummings a confronté Nash lors d’une rencontre filmée par sa fille et diffusée sur les réseaux sociaux. Dans la vidéo, il a déclaré que ses textes n’étaient qu’une « blague stupide » et qu’il « n’avait jamais mis la main sur elle, ne l’avait jamais touchée ».

« Non, mais tu as essayé. Ne soyez pas stupide », a répondu la fille de Cummings.

Quelques jours plus tard, Nash était arrêté. Une autre victime, anonyme, s’était manifestée à la police en mai avec des allégations selon lesquelles Nash avait commencé à l’abuser sexuellement quand elle avait 14 ans, vers 2009. Nash, qui est en liberté sous caution, fait face à des accusations de violences sexuelles, d’agressions sexuelles et de comportement indécent avec un mineur.

Cummings a scolarisé ses filles à la maison et cherche des moyens pour que son fils reçoive un diplôme légitime pendant qu’il suit des cours dans un collège communautaire. Sa fille, déprimée après avoir lu des commentaires accusant les victimes sur les réseaux sociaux, quitte rarement la maison.

Cummings a déclaré qu’elle espère que les autres parents comprendront les risques liés aux écoles non approuvées.

«Je voulais que tout le monde sache qu’il ne faut pas inscrire vos enfants», a-t-elle déclaré. « J’ai pris une chance avec la mienne, mais ne prends pas de chance avec la tienne. »

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L’équipe éducative d’Associated Press reçoit le soutien de la Carnegie Corporation de New York. L’AP est seul responsable de tout le contenu.

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