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Voitures de la série Lincoln Mark, Feeling Continental (Partie V)


Aujourd’hui, nous arrivons au cinquième volet de notre couverture Rare Rides Icons des voitures de la série Lincoln Mark. Jusqu’à présent, nous avons couvert le début Continental de la fin des années 30 et le désir de Ford d’aller dans le luxe ultra avec le Mark II vendu sous la nouvelle division Continental. La marque qui a fait ses débuts pour l’année modèle 1956 avait un style du milieu du siècle, construite avec des composants de première qualité et construite de manière méthodiquement contrôlée grâce à un programme de contrôle de la qualité composé de sept initiatives.

Il était temps de mettre en vente le nouveau coupé Continental Mark II.

Ford a investi beaucoup d’argent dans le développement et la construction du Mark II. Les coûts de développement déclarés pour la nouvelle division continentale ont totalisé 21 $ million (227 389 100 $ ajust.). Ford a alors choisi de ne pas dépenser encore plus d’argent pour créer une chaîne de concessionnaires distincte pour un modèle unique. Au lieu de cela, Mark II a été vendu par l’intermédiaire de concessionnaires Lincoln-Mercury.

Le Mark II se démarquait sur le sol de la salle d’exposition par rapport aux autres produits proposés par LM, mais était comparativement plus simple que les autres coupés de luxe de l’époque. Après le début de la production en juillet 1955, les quelque 300 premières marques produites ont été qualifiées d ‘«unités de lancement» et expédiées aux concessionnaires.

Les voitures d’introduction appartenaient à une catégorie spéciale. Ils étaient prêtés gratuitement aux concessionnaires, mais comme il s’agissait d’exemples d’introduction, ils ne pouvaient pas être vendus. Les concessionnaires Lincoln-Mercury avaient naturellement hésité à l’idée d’acheter un Mark II pour un écran qui ne pouvait pas être vendu, alors Continental a proposé la solution d’échantillon gratuit entre les deux. L’autre gros problème était que les unités d’affichage n’étaient que statiques et ne pouvaient pas être pilotées par des tests. Aucune des voitures de lancement n’a pu être mise en vente avant la fin de l’année, lorsque les Mark II étaient en bon approvisionnement.

Voitures de la série Lincoln Mark, Feeling Continental (Partie V)

Dans leur état d’affichage « regardez mais ne touchez pas », gardez à l’esprit que le Mark II n’était pas seul sur la scène des coupés de luxe super chers. Les Cadillac Eldorado et Chrysler Imperial fabriquées à la main coûtaient la moitié du prix de la Mark II et étaient disponibles un an ou deux avant la nouvelle Continental. Du côté européen, la Rolls-Royce Silver Cloud (1955-1956) avait un pedigree de luxe irréprochable, tout comme la Bentley Continental S1 (1955-1959). Et devine quoi? Tous les concurrents pourraient être testés puis ramenés à la maison immédiatement après l’achat.

Et il y avait un autre problème : Mark II a minimisé son prix et son statut exclusif avec un style discret. Bien qu’il soit grand, chargé et long, il lui manquait le chrome flashy de la concurrence américaine ou les proportions majestueuses des Européens. Le Mark II se situe quelque part au milieu de ces deux extrêmes. Il s’est avéré qu’une approche large et flashy aurait été beaucoup plus bénéfique chez Continental. Malheureusement, Mark II a également été surclassé par une autre nouvelle star dans le domaine. Et c’était du même arbre généalogique.

La Ford Thunderbird. Le nouveau coupé de luxe personnel de Ford pour les moins élitistes aussi a frappé les salles d’exposition avant le Mark II, car il a eu sa première année modèle en 1955. Thunderbird a été un succès immédiat et est crédité de la création du coupé de luxe personnel grand public. Thunderbird avait une version plus petite du V8 à bloc Y utilisé par le Mark II et était disponible en versions cabriolet et coupé. C’était surtout plus flashy que le Mark II, et quand il a fait ses débuts en 1955, il ne demandait que 2 944 $ (31 877 $ adj.). Toujours un montant décent, mais sur un plan différent des 9 966 $ du Mark II (106 912 $ adj.).

Cela a été une bataille difficile pour le Mark II en ce qui concerne les ventes, même si semaine ouvrable a déclaré la semaine de Thanksgiving 1955 qu’il se vendait « comme des petits pains » dans leur titre. Et en effet, il y avait une demande initiale pour la voiture la plus chère d’Amérique après ses débuts, mais cette file d’attente d’acheteurs n’a pas duré longtemps. Comme le Stutz renaissant des années 60 et 70, le Mark II des années 50 a trouvé sa place dans les garages des célébrités.

Voitures de la série Lincoln Mark, Feeling Continental (Partie V)

Le président Eisenhower en a acheté un pendant son mandat, tout comme le futur candidat républicain au président Barry Goldwater. Toujours grand amateur de coupés de luxe personnels, Frank Sinatra a acheté un Mark II. Plus tard dans la course, Elizabeth Taylor en a également acheté un. Et Elvis aussi, comme on pouvait s’y attendre.

Même avec la propriété de célébrités et une nouvelle marque exclusive, le coût initial et la nature artisanale de la division Continental signifiaient que Ford perdait de l’argent sur chaque exemplaire vendu. Le Mark II a coûté 8 500 $ (adj. 91 695 $) à construire, mais a été facturé aux concessionnaires à 7 500 $ (adj. 80 907 $). Et peut-être que le statut de perdant aurait été durable à court terme, car la division Continental a élargi sa gamme de voitures ultra-luxe et est devenue rentable. Mais les hauts gradés de Ford avaient d’autres préoccupations à l’époque.

Voitures de la série Lincoln Mark, Feeling Continental (Partie V)

La principale d’entre elles était l’introduction en bourse de Ford en 1956, lorsque l’entreprise est passée d’une entreprise familiale à une entreprise financée par des actionnaires. Cela signifiait que tous les états financiers étaient alors Publique. La division continentale qui perdait de l’argent ne pouvait plus se cacher dans les pages du livre de famille. Juste un an après le début de la production du Mark II, Henry Ford II a écrit une lettre de colère aux gens d’Allen Park et a annulé la division continentale.

Des années plus tard, William Clay Ford Sr. (1925-2014) a soutenu qu’il y avait une voie vers le succès pour Mark II et la division continentale. Il a dit que si la Division avait commencé quelques années plus tôt et avait eu le temps de s’établir, elle aurait survécu. La pression d’une introduction en bourse immédiatement après un investissement de 21 millions de dollars et ses pertes constantes ultérieures étaient trop à la fois.

Voitures de la série Lincoln Mark, Feeling Continental (Partie V)

Continental a été immédiatement intégré à Lincoln et le Mark II a été mis à la traîne. La course de l’année modèle 1956 a été épuisée, avec 2 600 Mark II terminés. Pour l’année modèle 57, le rythme était beaucoup plus lent et seulement 444 exemplaires ont été fabriqués. Le Mark II a été officiellement abandonné le 8 mai 1957. Les changements entre les années modèles ont été limités à une augmentation de la puissance du moteur V8 standard. Les 285 chevaux de 1956 deviennent 300 en 1957.

Voitures de la série Lincoln Mark, Feeling Continental (Partie V)

Et comme un coup de poing dans les yeux, alors que le Mark II gémissait jusqu’à la fin, le plus grand rival du luxe personnel – Cadillac – a présenté une nouvelle version super exclusive de l’Eldorado. Appelé Eldorado Brougham, le toit rigide à quatre portes était plus cher que le Mark II et même le Silver Cloud, à 13 074 $ (136 949 $ adj.) Conçu par Harley Earl, le nouvel Eldorado de troisième génération (et plus particulièrement le Brougham) a amené Cadillac à de nouveaux sommets de luxe.

Voitures de la série Lincoln Mark, Feeling Continental (Partie V)

En ce qui concerne les restes de la division continentale, il y avait deux autres voitures en cours de préparation par les gens d’Allen Park. Le premier d’entre eux était le cabriolet Mark II, une version avec un toit électrique monobloc qui se rétractait dans le coffre. La seconde était une berline plus dans la lignée de l’Eldorado Brougham, la Mark III Sedan. Montée sur une plate-forme monocoque, la berline avait des portes arrière à charnières arrière et un style de dalle.

Un élément du cabriolet Mark II est entré en production, car la technologie du toit a été confiée à Ford. Ford a immédiatement présenté le Fairlaine 500 Skyliner pour 1957, qui montrait à quoi aurait ressemblé le toit du Mark II annulé en action. Au moins, Ford a fait bon usage de l’ingénierie Skyliner : ils se sont vendus à plus de 50 000 exemplaires en trois ans.

Voitures de la série Lincoln Mark, Feeling Continental (Partie V)

L’usine d’Allen Park construite exclusivement pour construire des Continentals a été immédiatement transformée en nouveau siège social et site de production pour la nouvelle expérience de marque de Ford, Edsel. Il s’est avéré si bien qu’il mérite sa propre couverture Rare Rides.

La deuxième Mark était un point culminant pour la série Mark, et la seule fois où une telle voiture construite à la main était le coupé de luxe personnel phare de Lincoln. La direction de Continental savait dès la mise en vente du Mark II que la gamme devrait être modifiée pour faire de la marque une entreprise durable. Des plans étaient en place en 1955 pour une toute nouvelle gamme Mark III sans coupé. Nous nous arrêterons là pour l’instant et reprendrons la prochaine fois avec le plan prévu pour le Continental Mark III.

[Images: Ford, Cadillac]

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